Bab 416: Raid’s End 3
Setelah itu –

Ace ingat berlutut di lantai. Itu tidak dingin lagi, hangat seperti dengan kilau kental darahnya. Merah mengalir keluar dari mulutnya dan matanya yang merah.

Ketegangan selama dua belas jam melawan gravitasi yang tinggi dan menghancurkan telah membebani anak laki-laki kecil itu.

Ketika dia melihat darah, perutnya mual, tetapi pada saat yang sama, dia tertarik padanya. Itu hangat, dan kehangatan, dia tahu sangat sedikit.

“Bangun, As.” Ace terbesar dan tertua meraih bahu Ace kecil dan mengangkatnya.

Ace terus menatap darahnya dengan bingung.

“Hentikan itu.” Klon tertua mengguncang Ace, memaksa pandangannya ke tempat mata mereka bertemu. “Atau kamu akan berubah menjadi psiko aneh.”

“Hah…?” kata Ace.

“Apakah telingamu tersumbat atau sesuatu?” klon tertua mengintip ke telinga Ace. Darah mengalir dari mereka juga. “Oh ya, mereka akan. Sini-,” Klon itu menepuk dahi Ace. Darah keluar dari telinganya, digerakkan oleh kekuatan telekinetik. “Lebih baik?”

“Ya.” Ace kecil mengangguk.

“Kalau begitu dengarkan aku, oke?” kata Ace terbesar. “Jangan pernah biarkan aku melihatmu menunduk seperti itu, seolah-olah kamu termasuk dalam tanah. Karena percayalah, kamu tidak. Tak satu pun dari kita melakukannya.

Seperti kata ayah, kita semua istimewa. Tapi terutama kamu. Dan urusan apa yang dilakukan orang-orang istimewa seperti kita menatap tanah, ya? Itu masuk akal, ya?”

“Ya.” Ace kecil mengangguk lagi.

“Bagus. Mungkin kamu tidak begitu istimewa di kepala.” Ace yang lebih besar tersenyum dan menepuk pundak Ace yang kecil. “Sekarang berdiri tegak sebelum ayah tiba di sini.”

Tahun demi tahun dilalui dengan penuh latihan, atau ‘cobaan’ sebagaimana ayah menyebutnya.

Pada awalnya, mereka hanya terlibat mendorong balik melawan gaya gravitasi. Kemudian, mereka menjadi semakin keras. Bertarung melawan varian langsung. Dan setelah itu, dipaksa untuk mengkonsumsi daging mereka dalam keadaan paling mentah dan menjijikkan.

Paparan racun, sengatan listrik, dan jenis pemukulan lainnya yang tak terhitung jumlahnya.

Berkali-kali, Ace meninggalkan ujian itu dengan menunduk, dipukuli, berlumuran darah, memar tubuh dan jiwa, tertatih-tatih di antara batas hidup dan mati.

Dan setiap saat, Ace yang lebih besar akan memegang pundaknya, mengangkatnya, dan menyuruhnya untuk berhenti melihat ke bawah.

Satu hari –

“Hey bangun.” Ace membuka matanya, dibangunkan oleh getaran lembut. Dia menggosok matanya saat dia bangkit dari tempat tidur polong kecilnya. “Saudara laki-laki…?”

Ace melihat versi tertua dari dirinya yang, sekarang, benar-benar sudah tua. Ace tertua terlihat berusia lebih dari enam puluh tahun sekarang dengan anggota tubuh yang kurus dan usang, jarang, rambut putih menipis, dan kerutan menutupi tangan, wajah, dan kakinya yang terlihat melalui bodysuit standar yang harus dikenakan semua Aces.

“Ya, ini aku. Lihat, kami mendapat kejutan. Ayo.” Ace tua hanyut, dan Ace kecil mengikuti.

Semua Aces tinggal di pod mereka sendiri yang bertempat sedikit lebih dari tempat tidur mereka. Masing-masing dari mereka memiliki beberapa harta pribadi atas nama mereka. Mainan, poster, mungkin, dan hal-hal lain yang mereka simpan di dalam pod mereka, tetapi seringkali, ayah menyita ini karena dia tidak suka membiakkan ‘kelemahan individualitas’.

Tapi sering kali, ilmuwan lain, ‘paman’ dan ‘bibi’ begitu mereka dipanggil, akan datang dan memberi Aces sesuatu dari dunia di luar lab.

Dunia misteri yang masih belum diketahui oleh Ace kecil. Ace tua rupanya pernah melihatnya sekilas suatu hari ketika salah satu paman membawanya keluar untuk melihat-lihat.

Ace Tua mengatakan itu lebih buruk dari yang dia kira. Bahwa itu hanyalah udara dan tanah yang panas dan berdebu yang tampak rusak tak bisa diperbaiki.

Paman yang mengeluarkan Ace Tua tidak pernah terlihat lagi, tetapi semua Ace iri dengan pengalaman unik Ace lama. Saat ini, ada dua puluh Aces, beberapa laki-laki, beberapa perempuan, beberapa tumbuh lebih tua dari yang lain, beberapa tumbuh lebih lambat dari yang lain, tetapi semuanya bersatu dalam satu harapan yang sama: untuk melihat dunia luar.

Oleh karena itu, wahyu suram Ace Tua dianggap sebagai ocehan seorang lelaki tua yang tidak benar-benar dipercaya oleh Aces lainnya.

Terutama karena kadang-kadang, paman dan bibi berbicara tentang dunia luar dan betapa indahnya itu, dipenuhi dengan gedung-gedung raksasa dan pahlawan berjubah serta makanan enak. Lagi pula, semua mainan yang diperoleh Aces berasal dari sana, dan bagaimana mungkin gurun tandus menghasilkan semua itu?

“Di Sini.” Ace Tua memimpin Ace kecil ke ruang tamu yang terhubung ke semua pod. Di sana, semua dua puluh Ace berkerumun.

Semua Aces lebih besar dari Ace kecil meskipun setengah dari mereka lebih muda. Mereka, seperti Ace tua, tumbuh dengan cepat. Ace kecil, sebaliknya, tumbuh lambat.

Ace kecil membenci dirinya sendiri. Dia berusia sepuluh tahun tetapi dia masih sangat kecil. Aces lain yang seusianya sudah seperti paman dan bibi – dewasa dewasa.

Ace kecil juga ingin menjadi besar dan kuat dengan cepat. Tapi dia selalu kerdil dari sampah. Bukan karena Aces banyak memilihnya. Mereka tahu mereka semua terlibat dalam hal ini bersama-sama.

Melihat satu sama lain menderita hampir setiap hari dari pencobaan terus-menerus adalah motivasi yang lebih dari cukup untuk tidak menimbulkan rasa sakit yang sama satu sama lain di luar mereka.

“Apa itu?” Mata Ace kecil terbelalak saat melihat pilar warna-warni berwarna merah berdiri di atas piring besar. Di atasnya ada sebatang lilin yang menyala dengan nyala api yang menyedihkan dan sekarat.

“Itu namanya kue,” kata Ace Tua. “Kamu memakannya untuk merayakan hari kelahiranmu, dan ternyata, kita semua lahir pada hari yang sama. Atau mungkin paman dan bibi sedang malas, entahlah.

Terlepas dari itu, itu adalah sesuatu yang kamu makan.”

“…Kue.” Little Ace mengangguk, memasukkan nama itu ke dalam pikirannya.

“Yang ini juga rasa stroberi,” kata Ace Tua. Dia mengangkat bahu. “Meskipun aku membayangkan kamu tidak tahu seperti apa rasanya.”

“Stroberi.” Ace kecil mengangguk lagi.

“Bagaimana paman mendapatkan ini melalui ayah?” kata salah satu Aces, menatap kue besar itu dengan curiga. “Mungkin ada sesuatu di dalamnya.”

“Aku sudah makan sedikit sebelumnya,” kata Old Ace. “Tidak apa-apa. Dan seribu kali lebih baik daripada kotoran yang harus kita makan secara normal.”

Sebagian besar makanan yang disediakan untuk Aces adalah pasta putih lembek yang direkayasa dengan mempertimbangkan nutrisi, bukan rasa. Mereka juga mendorong pertumbuhan tubuh yang kuat dan penyembuhan dari luka yang mereka derita secara rutin akibat pencobaan mereka.

Semua Aces menatap kue seperti serigala lapar, keputusasaan bersinar di mata putih mereka. Mereka melirik Old Ace, pemimpin de facto yang mereka pimpin karena dia yang pertama di antara mereka.

“Ayo. Mulai makan,” kata Pak Tua Ace.

Aces bergegas masuk, memecahkan kue dengan tangan mereka, menyekop makanan ke dalam mulut mereka. Tetapi mereka memastikan untuk tidak mengambil terlalu banyak, berhati-hati untuk berbagi satu sama lain.

“Bisakah aku pergi dan makan juga?” kata Little Ace, menggiurkan. Dia menatap Old Ace untuk menemukan Old Ace sedang menatap melewati kue, ke kejauhan.

“Ya, ya, silakan,” kata Ace Tua. Dia menggelengkan kepalanya dan menepuk pundak Little Ace.

“Aku akan menyimpan beberapa untukmu,” kata Little Ace.

Ace Tua menggelengkan kepalanya dengan sedih, dan pada saat itu, Ace Kecil tidak tahu kenapa. “Ambil bagianku, Ace. Kamu lebih pantas mendapatkannya. Lagi pula, kamu spesial.”

Malam itu adalah saat sidang terakhir terjadi.

Ketika semua Aces, semuanya telah mengasah kekuatan dan tubuh mereka hingga batas absolutnya, ditempatkan di ruangan yang tak terhindarkan. Di sana, ayah memberi tahu mereka bahwa sekarang saatnya untuk menghadapi musuh terbesar mereka: satu sama lain.

Mereka disuruh bertempur sampai mati. Hanya orang terakhir yang berdiri yang akan meninggalkan ruangan hidup-hidup.

Kue yang mereka miliki bukan untuk merayakan kelahiran mereka. Itu untuk memperingati kematian mereka.

Kenangan yang tidak diketahui Ace, ingatan yang telah dia kubur jauh di dalam, di bawah gembok dan kunci dan rantai dan gerbang, terbelah terbuka.

Dia ingat.

Dia tidak ingat pertempuran itu. Itu tidak penting. Dia ingat –

“Aku tahu itu.” Ace Tua menatap Ace Kecil. Ace Tua hanyalah tubuh bagian atas sekarang, bagian bawahnya telah dipotong selama percobaan terakhir.

Ubin tebal berlapis ruangan itu dicat merah, basah kuyup. Anggota tubuh yang terputus, potongan tulang, bola mata, materi otak – segala macam jeroan dan bagian tubuh yang patah berserakan dalam karya seni penderitaan dan kegilaan.

Ace Kecil menatap Ace Tua, matanya bersinar melalui lapisan tebal darah di wajahnya.

“Aku tahu itu…kau…istimewa.” Ace Tua tersenyum pada Ace Kecil.

Ace Kecil menatap tangannya yang dilapisi merah, tangan yang dilapisi dengan nyawa semua saudara laki-laki dan perempuannya, dan gemetar. Air mata mulai menggenang dari sudut matanya. Air mata jernih dan murni yang dengan cepat ternoda dengan warna merah di wajahnya.

“Jangan … menangis.” Ace Tua mengangkat tangannya dan dengan lembut menepuk lengan Little Ace. “Jangan…melihat ke bawah. Sudah kubilang – jangan pernah…melihat ke bawah. Kamu spesial. Lihat…ke atas.”

Tangan Old Ace jatuh ke tanah, memercikkan genangan darah.

“Aku ingat semuanya.” Ace mengulurkan tangannya, meraih pukulan dari tiruannya. Gelombang kekuatan bergema, tapi Ace tidak bergeming satu inci pun.

Mata Ace terbelalak kaget mengingat, menerobos masa lalu yang telah dia simpan.

“Ah, kamu ingat sekarang?” Suara Machine Mind bergema dari kepala klon. “Kalau begitu, apakah kamu memahami tempatmu, anakku? Kamu, begitu istimewa, ditahbiskan dengan kecocokan terbesar dengan DNA Superforce dan diberkati dengan sentuhan Cincin Biru?

Anda mungkin tidak sempurna, tetapi Anda tidak sempurna hanya karena pikiran Anda. Pikiran yang telah tumbuh tercemar dengan individualitas. Tubuhmu, bagaimanapun, masih mendekati sempurna, potensinya hanya ditahan oleh pikiranmu yang lemah itu.”

“Aku mengerti sekarang,” kata Ace.

“Benarkah?” Klon itu mundur. Suara Machine’s Mind penuh harapan. “Kemudian-,”

“Saya mengerti bahwa Anda harus mati. Semua orang di sini melakukannya.” Ace melepaskan pukulan ke tengkorak klon itu. Cincin biru bersinar di dadanya, di atas tempat jantungnya berada. Pola energi cerulean yang berkilau memenuhi pembuluh darahnya, membuatnya terlihat melalui kulit dan bodysuitnya.

Pukulan itu bertabrakan dengan dahi klon. Gelombang energi biru mengalir dari titik tumbukan melalui kepala klon, mengalah tengkorak seperti palu yang dibawa ke telur.

Klon itu jatuh ke belakang, kuning telur tengkoraknya keluar dalam materi abu-abu yang tumpah. Di tengah materi otak ada bola emas yang berkedip – perangkat kontrol yang digunakan Machine Mind.

“Kamu tidak mengerti, anakku.” Suara Machine Mind bergema dari bola itu. “Potensi besar yang kamu miliki. Kamu diambil oleh Ember setelah kamu dianggap gagal dalam penelitian, tapi kamu diambil bertentangan dengan keinginanku. Aku selalu melihat potensi dalam dirimu.

Anda dapat kembali dan memimpin dunia ke era baru. Anda hanya harus kembali kepada saya. Anda-,”

Ace menghancurkan bola di bawah kakinya. Itu berderak dan terciprat dalam kegagalan mekanis. Dia mengalihkan pandangannya ke mayat tiruannya. Cincin biru redup bersinar dari dadanya. Ace meninju tinjunya ke ring dan merobek jantung klon yang masih berdetak itu.

Dia menghancurkan organ yang lembut. Darah birunya yang berkilauan mengalir ke kulit Ace, ke pembuluh darahnya sendiri, ke jantungnya sendiri, memberinya kekuatan untuk menjalankan tujuannya.

Pembalasan dendam.